Empeorara la escasez de chips antes de mejorar

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Uno de los mayores problemas de la tecnología en los últimos meses se debe a uno de sus componentes más pequeños: los chips. Meses después de la escasez, los efectos se han extendido mucho más allá de la dificultad de comprar una Xbox Series X o PS5. Las compañías de automóviles son las más afectadas, e incluso los electrodomésticos pueden comenzar a tener problemas con el suministro.

A principios de este año, las empresas esperaban tener las cadenas de suministro ordenadas y los productos de nuevo en los estantes de manera más consistente para el verano, pero junio casi ha terminado y aparentemente no hay un final a la vista. Y con la próxima lista de grandes lanzamientos de tecnología y la temporada de compras navideñas, espere que las cosas empeoren antes de mejorar.

“Habíamos pensado probablemente hace seis o siete meses, como todos los demás, que sería relativamente a corto plazo”. Jahmy Hindman, director de tecnología de John Deere, comentó en el podcast Decoder de The Verge. “Pero creo que estaremos en esto durante los próximos 12 a 18 meses”.

Sin embargo, no se trata solo de tractores y camiones. El director ejecutivo de Intel, Pat Gelsinger, expresó un sentimiento similar y comentó en una entrevista del Wall Street Journal en abril que podrían pasar dos años antes de que la producción pueda aumentar. “Esto llevará un tiempo hasta que la gente pueda poner más capacidad en el terreno”. Y la directora ejecutiva de AMD, la Dra. Lisa Su, señaló en un evento para inversores en mayo que la empresa se estaba viendo obligada a priorizar sus chips de gama alta sobre las piezas de menor potencia debido a la escasez.

Aquí actúan dos fuerzas diferentes. Para algunos productos, hay demasiada demanda, lo que afecta a los chips de gama alta como las GPU en una PlayStation 5 o una tarjeta gráfica RTX 3080. Si bien la escasez de chips sin duda ha influido, también hay más personas que quieren comprar estos productos de las que hay para todos.

Tome la PS5, por ejemplo, que es la consola de venta más rápida en la historia de los EE. UU. A pesar de la continua dificultad para comprar un mes después de su lanzamiento. “Incluso si aseguramos muchos más dispositivos y producimos muchas más unidades de PlayStation 5 el próximo año, nuestro suministro no podría alcanzar la demanda”, dijo el director financiero de Sony, Hiroki Totoki, en una sesión informativa privada con analistas, según Bloomberg.

O las GPU, que finalmente han comenzado a bajar de precio en las últimas semanas, no porque Nvidia haya descubierto mágicamente cómo producir más piezas, sino porque la demanda finalmente se está desacelerando después de la caída de los precios de Bitcoin y la represión de China contra las criptomonedas.

A los fabricantes de chips les interesa seguir intentando producir esas piezas: los chips más nuevos son más lucrativos. Si es TSMC o Samsung, lo mejor para usted es concentrarse en hacer (y expandir) esos esfuerzos de producción.

Por otro lado, sin embargo, están los problemas de suministro, particularmente para diseños de chips más antiguos. A diferencia de un nuevo iPhone o Xbox, una camioneta Ford o un tractor John Deere no necesitan chips de última generación utilizando TSMC o el proceso de 5 nm de Samsung. Usan chips más antiguos, que son menos potentes (y menos costosos) que los que usan tecnología nueva.

El impacto aquí ya se está sintiendo. Un informe de Bloomberg del mes pasado señala que los fabricantes de automóviles están empezando a dejar de ofrecer funciones premium como sistemas de navegación o pantallas adicionales para ampliar aún más su suministro de chips. Nvidia reutilizó las GPU antiguas en placas de minería de criptomonedas especiales para liberar más suministro de las más nuevas para los jugadores. Incluso Apple notó que tenía problemas para conseguir esos chips más antiguos, debido a la competencia adicional. “La mayor parte de nuestro problema es la concesión de licencias para esos nodos heredados, hay muchas personas diferentes no solo en la misma industria, sino en otras industrias que están utilizando nodos heredados”, dijo Cook en las ganancias del segundo trimestre de Apple.

Revathi Advaithi, director ejecutivo de Flex, la tercera empresa de fabricación de productos electrónicos más grande del mundo, notó un problema similar en Decoder el mes pasado. “Los semiconductores automotrices han sido bastante obsoletos”, explica, y señala que los fabricantes de automóviles tienen que invertir en la actualización a tecnologías más nuevas más a la par con los dispositivos de consumo, o las fundiciones deben desarrollar más capacidad para esos chips heredados específicos, partes que no lo son. realmente útil para teléfonos o computadoras portátiles.

Lo que agrava el problema es que, a una escala más amplia, la industria de los semiconductores se ha consolidado cada vez más. A pesar de la creciente importancia de los chips de computadora en prácticamente todos los productos de hardware en múltiples industrias, la cantidad de empresas que fabrican esos chips, especialmente los chips especializados en el extremo superior del mercado, ha aumentado cada vez menos.

TSMC por sí solo representa el 92 por ciento del suministro de chips de última generación, y Samsung proporciona el resto, según un informe del Wall Street Journal. Según los informes, la compañía también fabrica alrededor del 60 por ciento de los chips para los fabricantes de automóviles de todo el mundo. Lo que significa que cuando esas empresas se quedan sin capacidad, no hay muchos otros lugares adonde ir para obtener esos procesadores.

Esa es también la razón por la que la escasez de chips probablemente no afectará a algunos de los dispositivos más grandes, como el próximo iPhone de Apple o lo que sea que termine siendo el buque insignia de otoño de Samsung, al menos no tan fuerte como afectaron a las camionetas o GPU de Ford. Digitimes informa que TSMC ya está dando prioridad a los pedidos de Apple (junto con los de los fabricantes de automóviles) de cara al otoño. Debido al tamaño y la escala de los pedidos de Apple, piense en la cantidad de iPhones que vende cada año, todos con chips de vanguardia de TSMC, tiene el atractivo de mantenerse al frente de la línea.

La mala noticia es que la crisis probablemente empeorará antes de mejorar. TSMC, Intel y Samsung están invirtiendo fuertemente en la expansión y construcción de nuevas fábricas. La administración de Biden también está tratando de ayudar, presionando para inyectar miles de millones en la fabricación de semiconductores de EE. UU. Pero, como señaló el director ejecutivo de Intel, serán necesarios meses, si no algunos años, para que maduren esas inversiones.

Y con la temporada navideña acercándose rápidamente y una nueva ola de productos de todos los segmentos del mercado que luchan por los chips, es casi seguro que habrá más retrasos en los productos, recortes, saltos de precios y escasez de piezas en el futuro.

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