La carrera de Amazon para crear una computadora imperceptible a la vista

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Para su última columna en 2017, Walt Mossberg predijo que la tecnología pasaría a un segundo plano y la llamada “computación ambiental” se volvería omnipresente. Cuatro años más tarde, estamos bien encaminados, pero qué significa exactamente ese término para cómo funcionarán las computadoras y cómo viviremos todavía está muy en el aire.

Muchas empresas están trabajando en alguna visión de la computación ambiental, pero nadie está trabajando más duro para tratar de hacer realidad la idea de la computación ambiental en este momento que el jefe de hardware de Amazon, Dave Limp. Cómo está construyendo ese futuro hoy es un caso de estudio sobre cómo las grandes tecnologías confunden nuestras nociones preconcebidas de cómo funciona el progreso. Esperábamos que la IA se pareciera a HAL 9000. En cambio, se parece mucho más a un catálogo de Hammacher Schlemmer.

En la lollapalooza anual de anuncios de dispositivos de Amazon, la compañía normalmente anuncia literalmente docenas de nuevos dispositivos conectados a Alexa. Lanzar tantos dispositivos diferentes a un ritmo tan embriagador tiene cierto sentido: si las computadoras están destinadas a estar a nuestro alrededor, Amazon necesita producir tantos tipos diferentes de computadoras como sea posible.

Este año, entre la inundación, Limp presentó tres dispositivos que son paradigmáticos de su visión de lo que él llama “inteligencia ambiental”. Sustituir la palabra “computadora” por “inteligencia” es una señal de que está tratando de cambiar la forma de pensar de los consumidores sobre cómo funcionará nuestra vida digital en el futuro.

Hoy, sin embargo, estos tres dispositivos se limitan a superar los límites y nuestros niveles de comodidad con lo que esperamos de los hogares inteligentes. Fundamentalmente, los tres participan en un nuevo tipo de plataforma informática que no se parece a lo que estamos acostumbrados a ver en las grandes tecnologías. Es difuso, disperso y, a veces, difícil de comprender.

El más grande es Astro, un robot de dos ruedas con una pantalla por cara que puede moverse por su casa y servir como perro guardián, compañero de vida asistida y (por supuesto) vehículo de reparto de cerveza. También está Amazon Glow, un nuevo tipo de dispositivo de videoconferencia que proyecta una superficie de juego sobre una mesa, por lo que es menos probable que sus nietos se pierdan durante una llamada.

Finalmente, aunque no es tan extraño, el nuevo Echo Show 15 tiene la oportunidad de hacer realidad la idea de un verdadero centro familiar para el hogar inteligente al convertir el Echo en un gran marco de imagen digital que puede colgar en la pared. Esa familiaridad significa que es el que probablemente se venda más y, por lo tanto, tenga el mayor impacto.

Normalmente, cuando hablamos de gadgets, hablamos de los sistemas operativos en los que se ejecutan. Los iPhones tienen iOS, los teléfonos Samsung tienen Android, las computadoras con Windows tienen, bueno, Windows. Pero el sistema operativo de los dispositivos de Amazon no viene al caso, porque lo que importa es el ecosistema de Alexa al que están conectados. “Realmente no lo considero un sistema operativo en el sentido tradicional”, dice Limp.

“Pensamos en eso como un marco que internamente llamamos inteligencia ambiental”, dice Limp. “No es un sistema individual. Son muchos sistemas que se ejecutan en la nube ”y en el llamado“ borde ”, también conocido como los dispositivos que realmente tiene en su casa. Decir que existe una sola plataforma de Alexa no es realmente exacto, argumenta Limp. Es una forma antigua de pensar. “Detrás de escena, tenemos toda esta capa de software, literalmente, cientos de servicios diferentes, algunos en el borde, otros en la nube”, argumenta.

Más que cualquier otro periodista de tecnología, he hecho bromas sobre el “¿Qué es una computadora?” De Apple. ad – el que nos pide recontextualizar cómo piensa una nueva generación sobre el iPad. Pero con la plataforma de inteligencia ambiental de Amazon, ya no es una broma. La computadora está tanto en la nube como en el dispositivo, y la computación real ocurre aquí, allá y en todas partes, y como consumidor, es cada vez más difícil de localizar.

Algo de esto está y seguirá sucediendo en “el borde”. Amazon promete habilitar pronto el procesamiento completamente local de su voz en dispositivos más nuevos. Los sistemas Ring Alarm pueden encriptarse de un extremo a otro, y el nuevo se puede usar sin siquiera enviar el video encriptado a la nube de Amazon. El robot Astro debe realizar toda su navegación y reconocimiento directamente en el dispositivo, tanto por razones prácticas como de privacidad.

Pero después de eso, es una mezcla desordenada de entradas, salidas, aprendizaje automático y corazonadas (literalmente, Amazon llama a su tecnología para predecir sus comandos “corazonadas”). Limp dice que hasta una de cada cuatro acciones tomadas por los dispositivos Alexa en la actualidad son proactivas: las realiza Alexa en función de lo que ha aprendido sobre sus deseos en lugar de en respuesta a un comando específico.

En Alexa y sus dispositivos asociados, Amazon ha creado un paradigma informático que es tan importante como Windows, macOS, iOS o Android. Pero debido a que está disperso entre los dispositivos domésticos inteligentes y los parlantes inteligentes en lugar de en pantallas monolíticas con las que interactuamos directamente, es más difícil de precisar o describir.

“Estamos tratando de llevar esta inteligencia ambiental e IA a lugares que la industria parece haber abandonado”, dice Limp. En lugar de intentar enfrentarse al resto de Big Tech directamente, Amazon siempre ha intentado (aparte del teléfono Fire) ir a lugares donde hay menos competencia. Al hacerlo, se ha forjado una ventaja en el espacio del asistente de voz y el hogar inteligente con la plataforma Alexa.

Además, al hacerlo, Amazon ha generado controversia. La propia naturaleza de los dispositivos domésticos inteligentes significa que van a tener cámaras, micrófonos y otros sensores. Cada vez que Amazon anuncia un nuevo tipo de dispositivo, hay una reacción inevitable y a menudo justificada de preocupación de que está erosionando aún más nuestra privacidad. Aunque la empresa ha trabajado mucho para asegurar sus dispositivos y proporcionar protecciones claras y sólidas, la reacción es inevitable dada la naturaleza de los productos.

La opinión de Limp es que un futuro en el que las computadoras y los sensores estén en todas partes es inevitable, por lo que está tratando de construirlos con las salvaguardias establecidas. “No imagino un mundo dentro de 10 años en el futuro en el que todas las casas no tengan al menos un robot”, dice. “No anticipo un futuro en el que todas las casas no tengan algún tipo de inteligencia ambiental. Entonces, la pregunta es, ¿qué puedes hacer para asegurarte de llegar a ese futuro, pero no terminas con la versión distópica orwelliana de eso? Para nosotros, eso significa que tenemos que inventarnos nuestro camino “.

Hay una especie de descaro en algunos de los dispositivos de Amazon. El año pasado, anunció (aunque aún no se ha enviado) un dron de video que vuela dentro de su casa. Es casi seguro que el robot Astro de este año obtendrá un rotundo “no” de los defensores de la privacidad a pesar de las promesas de la compañía de manejar de forma segura los datos confidenciales localmente en el dispositivo.

“Hablando de la industria en su conjunto, creo que no está asumiendo suficientes riesgos. ¿Por qué no querrías que un cliente probara un robot si puedes construirlo? ” Pregunta Limp. “¿Por qué no querrías ver a un cliente probar un Glow y ver si resuenan con los abuelos o con un padre que está en implementación o donde sea que se encuentren? Creo que nuestro trabajo es inventar así ”.

Aquí está el vínculo que Amazon ha creado para sí mismo: está construyendo una plataforma de computación ambiental que es difusa y difícil de precisar, pero las cosas que de manera justificada exigimos de nuestras plataformas de computación, como la privacidad, la seguridad y la responsabilidad, requieren respuestas específicas y claro. Aunque, en el papel, Amazon casi siempre tiene respuestas a las preguntas más importantes sobre privacidad, son las preguntas que no sabemos hacer las que suelen ser las más preocupantes.

Las plataformas también sirven para ayudar a otras personas a construir sobre ellas. Una plataforma debería crear una economía de éxito a su alrededor, donde otras empresas puedan construir negocios. Dada la proliferación de dispositivos inteligentes para el hogar, Amazon ciertamente lo ha hecho.

Pero la mayoría de las plataformas también nos ayudan a hacer cosas. Grabo videos con mi teléfono, hago música en mi tableta, escribo blogs en mi computadora portátil y creo hojas de cálculo en mi escritorio. La plataforma de Amazon se trata, en esencia, de conveniencia y consumo. Alexa establece temporizadores y responde preguntas, pero también reproduce música. Hay seguridad para el hogar, claro, pero también hay libros Kindle, Prime TV, Amazon Music y contenido para niños Plus. Existe una diferencia entre entretenimiento y creación.

Detrás de todo esto está el hecho de que Amazon está haciendo que esta plataforma suceda a través del medio más amazónico: el comercio minorista. Está construyendo nuestro futuro de computación ambiental con cámaras inteligentes, parlantes, robots, marcos de fotos, bombillas y otros dispositivos. Acabamos de empezar a descubrir cómo pensar en las implicaciones sociales de los teléfonos inteligentes; ahora, tenemos robots y sistemas de juegos de mesa de teleconferencia para niños. Todo está sucediendo muy rápido.

La plataforma de inteligencia ambiental de Amazon está teniendo éxito porque está menos limitada por los paradigmas informáticos del pasado. Sin duda, ha hecho que nuestros hogares sean más inteligentes y nuestras vidas más convenientes. La computadora que desaparece puede hacer mucho por nosotros; ahora, la siguiente pregunta es qué vamos a poder hacer con él.

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